Het succes van bedrijven als Samsung en Hyundai staat model voor de opmars van Zuid-Korea. Het land combineert Chinese werklust met Japans vernuft en voegt daar internationale merkkracht aan toe.

China heeft een enorme groei doorgemaakt dankzij lage productiekosten en Japan heeft zichzelf in de jaren tachtig van de vorige eeuw op de kaart gezet met sterke merken als Sony en Nissan, die hun kracht ontleenden aan vooruitstrevende technologie. Dankzij een combinatie van deze succesformules maken ondernemingen uit Zuid-Korea nu een snelle groei door.

Werklust
“De werklust in Zuid-Korea is een van de eerste dingen die in het oog springt”, vertelt Koos Burema, die in zijn rol als Azië-analist van het Emerging Markets-team van Robeco het land regelmatig bezoekt: “Een zesdaagse werkweek is geen uitzondering en bij autofabrikant Hyundai komen de managers elke ochtend al vóór acht uur bij elkaar voor overleg.” Zuid-Koreaanse bedrijven onderscheiden zich ook door technologisch vernuft. Samsung investeert bijvoorbeeld 16 miljard euro per jaar in zaken als nieuwe fabrieken en machines. Dat is bijna evenveel als de beurswaarde van een bedrijf als Philips.

Marktgevoel
Een verschil met Japan is dat Zuid-Koreaanse ondernemingen een betere balans vinden tussen technologische ontwikkeling en marktgevoel. “Samsung is bijvoorbeeld bezig met het ontwikkelen van een flexibel scherm”, vertelt Burema: “In de toekomst wordt het daarmee mogelijk om een mobiele telefoon op te rollen of op te vouwen. Zolang niet duidelijk is hoe deze investeringen terugverdiend kunnen worden, blijven deze onder druk van de smartphonedivisie op een relatief laag pitje staan. Op deze manier houden verschillende divisies binnen een concern elkaar scherp.” In Japan lag de nadruk sterk op het ontwikkelen van technologische snufjes, zonder dat daarbij goed in beeld gebracht werd of de uiteindelijke verkopen die investeringen wel rechtvaardigden.

Merkkracht
Ten slotte weten Koreanen ook hoe ze een merk internationaal sterk moeten neerzetten. “Ze doen iets wezenlijk beter dan andere landen”, zegt Burema: “Het Taiwanese HTC heeft bijvoorbeeld geprobeerd door te breken op de smartphonemarkt, maar het bedrijf had simpelweg niet genoeg marketing- en distributiekracht in huis om echt uit te groeien tot een dominante partij. Dat zie je ook bij Acer en Asus uit datzelfde land. Ze maken mooie producten, maar hebben niet dezelfde uitstraling als Samsung.” Ook op het vlak van cosmetica loopt Zuid-Korea voorop. “Ze maken echt dingen waarmee je gezien wilt worden.” Overigens zijn het niet alleen bedrijven die zich goed weten te vermarkten buiten Zuid-Korea. Wie kent er niet het nummer Gangnam Style van zanger Psy uit Seoul?