De iPhone en iPad krijgen veel aandacht in de media, maar de verkopen van simpelere versies van populaire producten kunnen de komende jaren minstens even snel toenemen. Zowel in opkomende markten als in de westerse wereld is er een groeiende vraag naar zogeheten frugal producten en diensten waarbij de aanwezigheid van bepaalde eigenschappen worden ingeruild voor een beduidend lager prijskaartje.

Marktaandeel stijgt snel
Frugal is een Engelstalig acroniem voor Functional (functioneel), Robust (robuust), User-friendly (gebruiksvriendelijk), Growing (groeiend), Affordable (betaalbaar) en Local (lokaal). Hiermee wordt verwezen naar simpele producten zonder franje, waarvan de lage prijs ze toegankelijk maakt voor een brede groep mensen. Onafhankelijk onderzoeksbureau Roland Berger maakte in februari van dit jaar op basis van een rondgang langs zestig managers in verschillende bedrijfstakken bekend dat dit soort artikelen momenteel 12 procent van hun omzet vormt. De ondervraagden verwachten dat die bijdrage de komende vijf jaar bijna verdubbelt.

Auto voor 2000 euro
Goede voorbeelden van frugal products zijn de Tata Nano en de Mac 400. De Nano is een compacte personenauto die voor omgerekend ongeveer 2000 euro verkocht wordt. In India werd de Nano in 2010 geïntroduceerd en inmiddels rijden er in dat land meer dan 200.000 van rond. De Mac 400 wordt in Azië gemaakt door General Electric. Het is een versimpelde versie van een electrocardiogram, waarmee artsen een hartfilmpje kunnen maken. Het apparaat is klein genoeg om in de hand mee te nemen en heeft slechts vier knoppen in tegenstelling tot een geavanceerd bedieningspaneel. De verkoopprijs is minder dan de helft van de variant die in de westerse wereld wordt verkocht, terwijl het verschil in functionaliteit heel klein is.

Frugal hartoperaties
Frugal gaat overigens verder dan tastbare zaken. De Indiase arts Devi Shetty heeft wereldwijde bekendheid gekregen door de frugal-beginselen toe te passen bij hartoperaties. Hij heeft een ziekenhuis opgezet in Bangalore dat grofweg zes keer zo groot is als vergelijkbare instellingen in de westerse wereld. Shetty legt daar de nadruk op simpel, schaalgrootte en specialisatie. Elke arts kan zich volledig toeleggen op zijn eigen specialisme en hoeft zich nauwelijks bezig te houden met administratieve zaken. De slagingskans van operaties is vergelijkbaar met die van de beste ziekenhuizen in de westerse wereld, terwijl de kosten van een openhartoperatie in het ziekenhuis van Devi slechts 1.500 euro zijn tegenover 15.000 tot 70.000 euro in de Verenigde Staten. Hij heeft inmiddels meer dan 15.000 operaties uitgevoerd en Shetty mocht onder meer Moeder Theresa tot zijn patiënten rekenen.