Zelf achter het stuur zitten is in de niet zo verre toekomst niet langer vanzelfsprekend. Diverse bedrijven zijn druk bezig met de ontwikkeling van zelfstandig rijdende auto's. Toch zal het waarschijnlijk nog wel even duren voor uw auto dienst doet als taxi zonder chauffeur.

Uw emailberichten checken terwijl uw auto u soepel naar uw werk loodst lijkt een utopie. Toch zetten allerlei vooraanstaande bedrijven serieuze stappen in de ontwikkeling van een zelfrijdende auto.
Nissan wil nog dit decennium een auto op de markt brengen die volledig zelfstandig kan rijden en bovendien betaalbaar is. BMW rust auto's van de 5-serie sinds kort uit met een technologie om in files deels zelfstandig op te trekken, te remmen en te sturen. Dit geldt ook voor de nieuwe S-klasse van Mercedes. Maar moederbedrijf Mercedes-Benz gaat nog een stap verder: afgelopen zomer legde de Mercedes S 500 Intelligent Drive in Duitsland een rit van 100 kilometer af zonder dat er een bestuurder aan te pas kwam.

Nederland
Ook in Nederland is er een kans dat u op korte termijn een zelfstandig rijdende auto tegenkomt. Vorige maand maakte minister Schultz van Verkeer & Waterstaat een testritje in een Toyota van DAVI (een samenwerkingsverband tussen onder andere TNO en de TU Delft), die automatisch invoegde op de A10 en daarna gekoppeld werd achter twee vergelijkbare auto's. Meer proeven volgen.
Wereldwijde koploper in deze markt is Google, dat al enkele jaren met zelfrijdende auto's rondrijdt in de Amerikaanse staten Californië en Nevada.

Dat multinationals zich op deze technologie storten is niet verwonderlijk. Wie zelf niet hoeft te sturen komt beter uitgerust aan op de eindbestemming. Daarnaast lijken zelfrijdende auto's veiliger te rijden. Uit de testresultaten van de Google-auto blijkt dat deze wagen minder hard remt en optrekt en beter afstand houdt tot zijn voorligger. Als dergelijke auto's met elkaar kunnen communiceren, kan bovendien het wegdek efficiënter worden benut, wat voor een filegevoelig land als Nederland zeer welkom is.

Onverwachte situaties
Maar er zijn nog wel veel hobbels te nemen, waarschuwt Jack Neele, beheerder van het Robeco Global Consumer Trends Equities fonds. "De navigatie moet voortdurend up-to-date zijn. Anders loop je het risico op ongelukken. Ook moet de auto kunnen inspelen op onverwachte situaties en bijvoorbeeld een bord met pijlen bij een omleiding kunnen lezen."
Er zijn ook juridische obstakels. Zo moet volgens Europese wetgeving een bestuurder altijd zelf achter het stuur zitten. En wat te denken van de aansprakelijkheid bij ongelukken? "Als twee zelfrijdende auto's tegen elkaar botsen vanwege een technische fout, hoe los je dat verzekeringstechnisch op?", vraagt Neele zich af.

Voor dit is opgelost, ziet hij wel mogelijkheden voor zelfstandig rijdende auto's op vaste routes, op een aparte rijbaan. Ook in technologie om gedeeltelijk geautomatiseerd te kunnen rijden, zoals hulp bij parkeren, zit volgens hem veel potentie. "Maar de tijd dat het stadscentrum wemelt van de auto's zonder bestuurder ligt nog ver weg."