De bitcoin staat volop in de schijnwerpers. Rekenen we straks onze boodschappen af met deze virtuele munt? Of is er slechts sprake van een hype?

De koers explodeerde afgelopen maand en steeds meer bedrijven en organisaties accepteren deze virtuele munt. Maar heeft de bitcoin de toekomst?
De munt werd in 2009 geïntroduceerd door ene Satoshi Nakamoto en is niet meer dan een stukje computercode. Elke transactie in bitcoins wordt via computers van derden gecheckt. Wie zijn computer hiervoor ter beschikking stelt, maakt in ruil hiervoor kans op bitcoins. Dit werkt als een soort loterij. Alle deelnemende computers maken tegelijkertijd een ingewikkelde rekensom. De eigenaar van de computer die deze som oplost, ontvangt 25 bitcoins. Dit gebeurt ongeveer om de tien minuten. Er zijn inmiddels ruim 12 miljoen bitcoins in omloop.
In tegenstelling tot andere munten zit er geen organisatie achter. Geld overmaken gaat sneller en is goedkoper dan bij een gewone bank.

Officieel betaalmiddel
Het is inmiddels op steeds meer plaatsen mogelijk om met deze munt te betalen. Zo mogen studenten van een universiteit op Cyprus sinds kort hun collegegeld in bitcoins betalen en overweegt internetbedrijf eBay om de munt te accepteren. In Canada staan sinds kort enkele pinautomaten die bitcoins leveren. In Nederland zijn er diverse (web)winkels en restaurants, waaronder de website Thuisbezorgd.nl, die bitcoins accepteren. Het is allemaal nog erg kleinschalig, maar het geeft wel aan dat de munt aan populariteit wint.
Ook veel overheden nemen de munt steeds serieuzer. Vorige week opperden de Amerikaanse minister van justitie en beurswaakhond SEC om van de bitcoin een legitiem betaalmiddel te maken.

Reputatieprobleem
Toch is het de vraag of de munt ooit algemeen geaccepteerd zal worden. De bitcoin heeft een bedenkelijke reputatie. Omdat het geld anoniem wordt overgemaakt, zijn betalingen met deze munt lastig te traceren. Dat oefent aantrekkingskracht uit op de onderwereld. Onlangs werd de virtuele zwarte markt Silk Road opgerold, waar drugs werden verhandeld met bitcoins.
Een ander nadeel van de munt is het grillige koersverloop. In één jaar tijd is de wisselkoers gestegen van 25 naar 900 dollar, met forse tussentijdse dips. Die sterke beweeglijkheid staat een grootschalig gebruik van de bitcoin in de weg. Daar komt nog bij dat de munt geen intrinsieke waarde heeft, zoals goud. De waarde berust puur op vertrouwen.
Verder kampt de munt met toenemende concurrentie van andere virtuele munten, zoals de Litecoin, Ripple, Worldcoin en Bbqcoin. Van deze munten heeft de Litecoin, waarin de oprichters van Netscape en Paypal hebben geïnvesteerd, volgens experts de beste papieren.

Als belegging
Behalve als betaalmiddel, kan de bitcoin ook worden gebruikt als belegging. U kunt de munt verhandelen via een bitcoin wisselkantoor, een ruilbeurs (exchange) of bijvoorbeeld Marktplaats. Daarnaast bestaan er beleggingsfondsen waarmee beleggers kunnen speculeren op wisselkoersontwikkelingen. De grote koersschommelingen maken de munt echter heel speculatief, waardoor valt te bezien of ook beleggers de bitcoin massaal zullen omarmen.