De mogelijkheden van 3D-printers zijn oneindig: van hoortoestellen op maat tot vederlichte vliegtuigvleugels en van sieraden tot stukken huidweefsel. Dat leidt tot grote verschuivingen bij fabrieken, winkels en transportbedrijven.

3D-printen spreekt tot de verbeelding. Zo wordt deze zomer aan het IJ in Amsterdam een bouwplaats geopend waar DUS Architecten een poging doet een heus grachtenpand te printen. Volgens de planning moet eind dit jaar de kunststof gevel af zijn.

‘De technologie is op zich niet nieuw. Die is al tientallen jaren oud’, zegt Henk Grootveld, fondsbeheerder/trendwatcher bij Robeco. ‘Nieuw is dat 3D-printen meer en meer wordt toegepast en goedkoper is geworden. In bijvoorbeeld de medische sector liggen veel kansen.’

Individuele wensen
Kleine aantallen unieke producten aangepast aan de individuele wensen van de gebruiker lenen zich bij uitstek voor 3D-printing. Hoorapparaten op basis van een oorscan worden al op maat gemaakt met behulp van 3D-printers. Ook protheses en stukken huidweefsel rollen in de toekomst uit een printer. ‘Groot voordeel is dat je een nieuwe heup precies op maat kunt maken. Je hoeft de botten van de patiënt niet aan te passen aan de prothese’, aldus Grootveld.

Dichter bij huis zijn platforms zoals Shapeways en Sculpteo die een brug slaan tussen ontwerpers en eindgebruikers. Je koopt een sieraad van je favoriete designer en het printplatform zorgt dat je een geprinte ketting ontvangt. Wie minder geld wil uitgeven, bestelt een telefoonhoesje naar eigen inzicht.

Lichtere vliegtuigonderdelen
Bouwers van vliegtuigen hebben eveneens hoge verwachtingen van 3D-printing. Het wordt mogelijk lichtgewicht onderdelen te maken uit één stuk. Die zijn onder meer lichter omdat geen nagels, bouten en moeren meer nodig zijn. De gewichtsbesparing - die leidt tot minder brandstofverbruik - kan oplopen tot enkele tientallen procenten.

De verwachting is dat het 3D-printen een flinke impact gaat hebben op de hele keten, van grondstof tot eindproduct. Het maakt nogal wat uit of je nieuwe sportschoenen of tuinstoel in de winkel worden geprint of uit China moeten komen. Deze ontwikkelingen hebben grote invloed op producenten, winkelketens en transporteurs.

Meeliften?
Hoe kunnen beleggers meeliften op de razendsnelle verspreiding van de 3D-technologie? ‘De invloed op sectoren als de zorg of de vliegtuigindustrie is nog moeilijk in te schatten. De 3D-sector zelf is nog relatief klein en overzichtelijk. Maar de aandelen van die bedrijven zijn al wel aan de prijs’, waarschuwt Grootveld. 'Rolinco en Global Growth Trends zijn de fondsen bij Robeco die zowel in hardware- als softwarebedrijven beleggen die 3D-revolutie mogelijk maken.'

De markt voor de 3D-printers zelf wordt gedomineerd door twee beursgenoteerde bedrijven: Stratasys en 3D Systems. De eerste is vooral sterk in grote industriële printers. 3D Systems, opgericht door een van de uitvinders van deze technologie, richt zich meer op de consumentenmarkt. Printers die bijvoorbeeld kleine poppetjes kunnen printen, zijn al te koop voor minder dan 1.000 dollar. Maar let op: net als bij gewone printers verdienen de producenten hun geld vooral met de verkoop van cartridges. De plastic korrels die de printers nodig hebben, zijn schreeuwend duur.